Berandasehat.id – Para ilmuwan menyuarakan kekhawatiran terhadap varian COVID-19 baru yang ditemukan di Afrika Selatan. Organisasi Kesehatan Dunia (WHO), Jumat (26/11), menyatakan strain B.1.1.529 COVID-19 yang baru-baru ini ditemukan sebagai varian yang mengkhawatirkan (variant of concern), dan menamainya Omicron.

“Berdasarkan bukti yang disajikan yang menunjukkan perubahan yang merugikan dalam epidemiologi COVID-19. WHO telah menetapkan B.1.1.529 sebagai varian kekhawatiran, bernama Omicron,” kata badan kesehatan PBB itu dalam sebuah pernyataan.

Ilustrasi varian Delta (dok.istimewa)

“Yang ini (varian baru) mengkhawatirkan dan saya belum mengatakan itu sejak Delta,” kata ahli virus Inggris Ravi Gupta di Twitter, tentang varian berlabel B.1.1.529.

Kekhawatiran di antara para ahli penyakit berasal dari karakteristik genetik varian, serta dampak yang diamati pada komunitas di seluruh Afrika Selatan.

B.1.1.529 alis Omicron memiliki sejumlah mutasi yang tidak biasa, terutama sekitar 30 pada protein lonjakannya—bagian yang menempelkan virus pada sel manusia.

Berdasarkan pengalaman varian sebelumnya, diketahui bahwa beberapa mutasi dapat menyebabkan virus menjadi lebih menular secara signifikan, dan bahkan dapat mengurangi efektivitas vaksin.

“Berdasarkan genetikanya, ini adalah sesuatu yang sangat langka dan mungkin mengkhawatirkan,” Vincent Enouf, dari Institut Pasteur Paris, mengatakan kepada AFP.

Secara epidemiologis, tren ini juga mengkhawatirkan para ilmuwan dan pemerintah: Tingkat kasus di Gauteng Afrika Selatan—wilayah yang dianggap sebagai tempat asal varian itu—meledak.

WHO telah menekankan bahwa mungkin perlu berminggu-minggu untuk lebih memahami varian baru dan seberapa jauh lebih menular, atau berbahaya, dibandingkan dengan jenis sebelumnya. “Kita harus tetap tenang, terus pantau dan jangan sampai membuat masyarakat resah,” kata Enouf.

Ahli virologi AS Angela Rasmussen, menyimpulkan di Twitter suasana umum di antara rekan-rekan. “Para ahli virologi—termasuk saya sendiri—khawatir. Tapi saya rasa tidak ada yang bisa menyimpulkan berdasarkan data yang kami miliki sejauh ini,” ujarnya.

Lebih Buruk dari Delta

Mungkin pertanyaan utama adalah salah satu ilmuwan sejauh ini tidak dapat menjawab dengan pasti. Delta saat ini adalah varian virus corona yang dominan, menyebar secara global berkat karakteristiknya yang memungkinkannya menular lebih mudah di antara manusia dan menghindari beberapa perlindungan vaksin.

Bahkan ketika varian yang lebih baru, di antaranya Mu atau Lambda, telah muncul, namun Delta tetap mempertahankan hampir hegemoninya.

Bukti awal dari Gauteng memang membuka kemungkinan bahwa varian baru mungkin mampu melengserkan dominasi Delta. “Pengamatan awal menunjukkan bahwa B.1.1.529 mampu menjadi penguasa di provinsi Gauteng dan mengalahkan Delta,” kata Sharon Peacock, Profesor Kesehatan Masyarakat dan Mikrobiologi, di Universitas Cambridge.

“Ada beberapa penjelasan untuk ini. Peristiwa ‘super-spreader’ besar yang terkait dengan B.1.1.529 akan memberikan kesan mampu bersaing dengan Delta (yang merupakan varian ‘terkuat’ yang pernah kita lihat sampai saat ini). Tapi penjelasan lain adalah bahwa B.1.1.529 benar-benar dapat mengalahkan Delta.”

Peacock menekankan bahwa penelitian lebih lanjut diperlukan untuk memastikan penyebab sebenarnya dan tingkat penyebaran varian baru.

Satu hal positif adalah fakta bahwa varian baru itu mudah didiagnosis oleh PCR biasa, yang seharusnya memungkinkan pemerintah untuk mengawasi beban kasus dengan lebih baik.

Hanya butuh waktu kurang dari 24 jam antara Afrika Selatan mengumumkan varian baru ini dan negara-negara Eropa menangguhkan penerbangan dari Afrika selatan.

Tapi bagi Enouf, hal itu mungkin sudah terlambat. “Ini adalah ukuran yang memungkinkan kita untuk memperlambat penyebaran varian, tetapi tidak akan pernah memungkinkan kita untuk menghentikannya sepenuhnya,” katanya.

Beberapa ahli khawatir bahwa varian tersebut akan menyebabkan negara menstigmatisasi Afrika Selatan dan Botswana, di mana kasus juga telah didokumentasikan. Kekhawatirannya adalah hal ini dapat menghalangi negara lain untuk membocorkan keberadaan varian masa depan.

Tapi, seperti yang ditunjukkan oleh kasus yang terdeteksi pada penerbangan Belgia-ke-Israel, varian baru telah menyebar di tempat lain.

Akankah vaksin bekerja melawannya? Sekali lagi, terlalu dini untuk mengetahuinya. “Kita perlu memeriksa apakah antibodi yang dihasilkan oleh vaksin kita saat ini masih berfungsi, dan pada level apa mereka bekerja dan apakah masih dapat mencegah kasus serius,” kata Enouf.

Dia menyampaikan, hal itu membutuhkan pendekatan dua cabang uji coba laboratorium dan melihat data dunia nyata di negara-negara yang terkena dampak.

Produsen vaksin Jerman, BioNTech, mengharapkan data dari tes paling lambat dalam dua minggu.

Salah satu berita bagus yang potensial adalah bahwa vaksin mRNA seperti Pfizer-BioNTech dan Moderna kemungkinan dapat beradaptasi dengan sebagian besar varian. “Sangat mendesak untuk mengadaptasi vaksin RNA dan vaksin boost ke varian yang beredar,” kata ahli virologi Etienne Decroly di Twitter.

Kekhawatiran yang lebih besar adalah populasi di mana hanya sangat sedikit orang yang telah menerima bahkan satu dosis vaksin.

“Semakin banyak virus ini beredar, semakin banyak peluang virus ini untuk berubah, semakin banyak mutasi yang akan kita lihat,” kata Maria Van Kerkhove dari WHO. (BS)