Berandasehat.id – Ketika para ilmuwan Afrika Selatan pada November 2021 mengumumkan telah mengidentifikasi varian baru dari virus yang menyebabkan COVID-19, mereka juga melaporkan dua detail yang mengkhawatirkan. Pertama, bahwa genom varian baru ini sangat berbeda dari varian sebelumnya, yang mengandung lusinan mutasi dibandingkan dengan virus asli yang muncul pada 2019, Kedua, varian baru, dijuluki Omicron, menyebar cepat layaknya kobaran api.

Para peneliti di Fakultas Kedokteran Universitas Washington di St. Louis, yang dipimpin oleh Michael S. Diamond, MD, Ph.D., Profesor Kedokteran Herbert S. Gasser, segera mulai menyelidiki varian baru virus SARS-CoV-2. yang menyebabkan COVID-19. 

Ilustrasi virus corona (dok. istimewa)

Dalam beberapa minggu, mereka memiliki data yang menunjukkan bahwa Omicron memiliki sifat ‘campuran’: Ini bisa melawan sebagian besar terapi berbasis antibodi, tetapi kurang mampu menyebabkan penyakit paru yang parah, setidaknya pada hewan uji, tikus dan hamster.

“Apa yang ditunjukkan oleh Omicron adalah bahwa patogenisitas intrinsik virus, yakni kemampuannya untuk menyebabkan penyakit, adalah salah satu faktor yang harus dipertimbangkan dalam konteks pandemi,” kata Diamond, yang juga profesor mikrobiologi molekuler dan patologi & imunologi. 

“Varian Omicron kurang patogen, tapi bukan tidak patogen. Itu masih bisa menyebabkan penyakit parah, dan masih membunuh orang. Ketika ada sejumlah besar orang yang terinfeksi dalam waktu singkat, meski hanya sebagian kecil yang terinfeksi sakit parah, itu masih cukup untuk membuat sistem perawatan kesehatan kewalahan. Ditambah fakta bahwa banyak terapi antibodi telah kehilangan efektivitas, hal itu bisa menyebabkan krisis yang terlihat pada musim dingin,” urai Diamond.

Diamond bekerja dengan Jacco Boon, Ph.D., seorang profesor kedokteran, mikrobiologi molekuler, dan patologi & imunologi, dan rekan-rekannya di Program Penilaian Evolusi Viral (SAVE) SARS-CoV-2 untuk menyelidiki kapasitas Omicron dalam menyebabkan penyakit parah. 

Program SAVE didirikan oleh Institut Nasional Alergi dan Penyakit Menular, bertujuan untuk mengkarakterisasi varian yang muncul dengan cepat dan memantau potensi dampaknya terhadap vaksin, terapi, dan diagnostik COVID-19.

Gelombang Omicron memuncak pertama kali di Afrika Selatan. Laporan awal dari negara itu menunjukkan bahwa gelombang besar infeksi diikuti oleh gelombang rawat inap dan kematian yang sangat kecil. Berita menggembirakan ini menunjukkan bahwa Omicron mungkin menyebabkan penyakit yang lebih ringan daripada varian sebelumnya. 

Tetapi populasi Afrika Selatan dan AS sangat berbeda. Afrika Selatan jauh lebih muda, dan memiliki tingkat vaksinasi yang lebih rendah tetapi tingkat infeksi sebelumnya yang lebih tinggi, dan pola yang berbeda dari kondisi kesehatan berisiko tinggi. Tidak jelas apakah AS akan mengikuti jalan yang sama seperti Afrika Selatan.

Untuk memisahkan peran virus itu sendiri dari faktor populasi seperti usia rata-rata dan kekebalan yang sudah ada sebelumnya, Boon, Diamond dan rekan mempelajari hewan yang terinfeksi varian tersebut. Kelompok tersebut menguji varian Omicron yang diperoleh dari tiga orang pada empat galur tikus dan dua galur hamster. 

Sebagai perbandingan, mereka menginfeksi kelompok hewan yang terpisah dengan varian asli SARS-CoV-2 atau varian Beta, yang muncul di Afrika Selatan pada musim gugur 2020. Beta menyebabkan gelombang besar infeksi di Afrika Selatan pada 2020 sebelum menyebar secara global. Orang yang terinfeksi Beta lebih mungkin menjadi sakit parah dan memerlukan rawat inap daripada mereka yang terinfeksi varian lain.

Dibandingkan dengan hewan yang terinfeksi galur asli atau varian Beta, hewan yang terinfeksi Omicron kehilangan berat badan lebih sedikit, memiliki lebih sedikit virus (viral load) di hidung dan paru, punya tingkat peradangan yang lebih rendah, dan kehilangan fungsi pernapasan yang lebih sedikit.

“Gejala virus Omicron lebih ringan di setiap model hewan pengerat penyakit COVID-19 yang kami uji,” kata Boon. “Ini menunjukkan bahwa varian itu mungkin juga kurang mampu menyebabkan penyakit parah pada manusia, meskipun kita tidak dapat mengatakan dengan pasti karena manusia – sudah jelas – sangat berbeda dari tikus dan hamster.”

Boon mengingatkan, namun hanya karena mungkin lebih ringan tidak berarti varian itu tidak berbahaya. “Orang-orang masih dirawat di rumah sakit dan sekarat setiap hari, jadi penting untuk terus mengambil tindakan pencegahan terhadap infeksi,” ujarnya.

Sementara itu, Diamond juga mulai menyelidiki kemampuan Omicron untuk melawan terapi berbasis antibodi. Virus yang menyebabkan COVID-19 menggunakan protein lonjakannya (protein spike) untuk masuk ke dalam sel. Karena pentingnya lonjakan virus, semua vaksin COVID-19 dan terapi berbasis antibodi yang digunakan di AS menargetkan protein. 

Diketahui, Omicron memiliki 30 mutasi pada gen lonjakannya, cukup untuk membuat para ilmuwan khawatir bahwa beberapa antibodi anti-lonjakan mungkin gagal melawan spike protein Omicron yang sangat berbeda.

Diamond, bersama dengan staf ilmuwan dan penulis pertama Laura VanBlargan, Ph.D., dan rekan menguji semua antibodi yang kemudian disahkan oleh Administrasi Obat dan Makanan AS (FDA) untuk mengobati atau mencegah COVID-19 (termasuk antibodi yang dibuat oleh AstraZeneca, Celltrion, Eli Lilly, Regeneron dan Vir Biotechnology) karena kemampuannya mencegah varian Omicron menginfeksi sel. 

Antibodi diuji secara individual dan dalam kombinasi yang diizinkan untuk digunakan. Studi menemukan, sebagian besar antibodi jauh kurang kuat melawan Omicron daripada melawan virus asli. Banyak yang gagal total. Hanya antibodi Vir, yang dikenal sebagai sotrovimab, yang mempertahankan kekuatan untuk menetralkan varian Omicron. 

Data yang diterbitkan di Nature Medicine pada Januari 2022, berkontribusi pada tumpukan bukti yang berkembang bahwa banyak terapi COVID-19 berbasis antibodi gagal membantu orang yang sakit karena infeksi Omicron. Karena Omicron menjadi varian dominan pada bulan Januari, yang mencakup hampir semua kasus COVID-19 di AS, FDA menarik otorisasi untuk semua terapi COVID-19 berbasis antibodi kecuali sotrovimab.

Studi tingkat keparahan penyakit ini diterbitkan di Nature, oleh Boon, Diamond dan Yoshihiro Kawaoka, DVM, Ph.D., seorang profesor virologi di University of Wisconsin-Madison. (BS)