Berandasehat.id – Virus tampaknya memiliki semacam ‘kecerdasan’ untuk bertahan hidup di inang. Virus Zika misalnya, punya trik tersendiri. Begitu masuk ke dalam tubuh, virus suka langsung menuju sel dendritik, yakni sel pada manusia yang diandalkan untuk meluncurkan respons imun yang efektif.

“Sel dendritik adalah sel utama dari sistem kekebalan bawaan,” kata Profesor La Jolla Institute for Immunology, Sujan Shresta, Ph.D., anggota LJI Center for Infectious Disease and Vaccine Research. “Bagaimana virus ini begitu pintar sehingga mampu membuat infeksi di sel yang biasanya melawan infeksi?”

Kini Shresta dan rekan di LJI dan University of California, San Diego, telah menemukan bahwa virus Zika sebenarnya ‘memaksa’ sel dendritik untuk berhenti bertindak sebagai sel kekebalan. Dengan menggunakan model baru infeksi virus Zika, tim LJI menunjukkan bahwa virus Zika malah membuat sel dendritik menghasilkan molekul lipid, yang digunakan virus untuk membuat salinan dirinya sendiri. “Ini adalah sel dendritik yang melakukan segalanya untuk membantu virus,” kata Shresta.

Virus Zika adalah infeksi virus yang disebarkan oleh nyamuk Aedes aegepty  – jenis nyamuk yang juga menularkan demam berdarah dan chikungunya. Nyamuk Aedes aegepty menyebarkan virus Zika dengan cara mengisap virus dari orang yang terinfeksi, kemudian menularkannya ke orang yang sehat.

Studi Nature Communications adalah langkah maju yang besar dalam pekerjaan Shresta Lab untuk memandu desain terapi antivirus baru terhadap banyak anggota keluarga Flavivirus, termasuk Zika, demam berdarah, dan virus ensefalitis Jepang (JEV).

“Memahami bagaimana virus berinteraksi dengan sel manusia sangat penting untuk memahami cara mengobati atau mencegah infeksi di masa depan,” kata Profesor UC San Diego Aaron Carlin, M.D., Ph.D., mantan peserta pelatihan di Lab Shresta dan salah satu pemimpin studi baru.

ilustrasi nyamuk penyebar virus Zika (dok. istimewa)

Emilie Branche, Ph.D., mantan peneliti pascadoktoral di LJI, memimpin upaya untuk mengembangkan model guna lebih memahami bagaimana virus Zika dan virus dengue menargetkan sel dendritik. Dia bekerja dengan sel kekebalan manusia yang disebut monosit, yang didorong untuk berdiferensiasi menjadi sel dendritik.

Branche menganalisis bagaimana ekspresi gen dalam sel dendritik ini bergeser selama infeksi Zika atau demam berdarah. Dia kemudian membandingkan perubahan ekspresi gen dengan perubahan sel yang menjadi sasaran “infeksi tiruan”. 

Perbandingan ini mengungkapkan dengan tepat bagaimana Zika melakukan pengambilalihan selulernya.

Para peneliti menemukan bahwa virus Zika memanipulasi gen yang mengontrol metabolisme lipid dalam sel dendritik. Virus ‘memanggil’ protein seluler yang disebut SREBP, yang memaksa produksi lipid (molekul lemak) menjadi bereaksi berlebihan. Lipid ini menjadi blok bangunan untuk merakit salinan baru virus Zika—salinan yang dimaksudkan untuk menyebar ke seluruh tubuh, selanjutnya mendorong infeksi.

“Kami menemukan bahwa Zika, tetapi bukan demam berdarah, memodulasi metabolisme sel untuk meningkatkan replikasinya,” kata Branche.

Tim kemudian menyelidiki apakah Zika mengubah sel lain menjadi pabrik lipid. Meskipun Zika juga diketahui menargetkan sel-sel prekursor saraf, para peneliti menunjukkan bahwa virus ini tidak memanipulasi gen metabolisme lipid dalam sel-sel tersebut. Shresta terkejut melihat perubahan ini hanya pada sel dendritik, dan dia terkejut bahwa Zika, bukan demam berdarah, mengubah produksi lipid.

“Virus ini gila,” kata Shresta. “Bagaimana virus ini memanipulasi respons sel inang sangat spesifik virus dan sangat spesifik tipe sel.”

Langkah selanjutnya adalah mengembangkan antivirus yang menghentikan Zika dari eksploitasi gen untuk metabolisme lipid. Studi baru ini menunjukkan bahwa terapi pembungkaman SREBP mungkin menjanjikan.

Apa yang harus dilakukan dengan sepupu Zika, demam berdarah? Karena virus-virus ini sangat erat hubungannya dan tumpang tindih di banyak tempat, Shresta membayangkan inhibitor SREBP hanya sebagai salah satu bahan dalam ‘koktail’  inhibitor untuk mengobati banyak infeksi flavivirus yang berbeda.

“Semakin banyak pengetahuan yang dapat kita hasilkan tentang virus-virus ini, semakin dekat kita dengan penghambat pan-flavivirus,” tandas Shresta. (BS)