Berandasehat.id – Banyak pasien COVID-19 telah melaporkan gejala yang mempengaruhi telinga, termasuk gangguan pendengaran dan tinnitus. Pusing dan masalah keseimbangan juga dapat terjadi. Hal ini menunjukkan bahwa virus SARS-CoV-2 mungkin dapat menginfeksi telinga bagian dalam.

Sebuah studi baru dari MIT dan Massachusetts Eye and Ear memberikan bukti bahwa virus memang dapat menginfeksi sel-sel telinga bagian dalam, termasuk sel-sel rambut, yang sangat penting untuk pendengaran dan keseimbangan. 

Para peneliti juga menemukan bahwa pola infeksi yang terlihat pada jaringan telinga bagian dalam manusia konsisten dengan gejala yang terlihat dalam penelitian terhadap 10 pasien COVID-19 yang melaporkan berbagai gejala terkait telinga.

Untuk studi ini, para peneliti menggunakan model seluler baru dari telinga bagian dalam manusia yang mereka kembangkan, serta jaringan telinga bagian dalam manusia dewasa yang sulit diperoleh.

Terbatasnya ketersediaan jaringan tersebut telah menghambat penelitian sebelumnya tentang COVID-19 dan virus lain yang dapat menyebabkan gangguan pendengaran.

“Memiliki model adalah langkah pertama, dan pekerjaan ini membuka jalan sekarang untuk bekerja dengan tidak hanya SARS-CoV-2 tetapi juga virus lain yang memengaruhi pendengaran,” kata Lee Gehrke, Profesor Hermann LF von Helmholtz di Institut Medis MIT Teknik dan Sains, yang ikut memimpin penelitian ini.

Konstantina Stankovic, mantan profesor di Harvard Medical School dan mantan kepala otologi dan neurotologi di Massachusetts Eye and Ear, yang sekarang menjadi Profesor Bertarelli Foundation dan ketua Departemen Otolaringologi—Bedah Kepala dan Leher di Fakultas Kedokteran Universitas Stanford, ikut memimpin penelitian. 

Minjin Jeong, mantan postdoctoral di laboratorium Stankovic di Harvard Medical School, yang sekarang bekerja di Stanford Medical School, adalah penulis utama makalah, yang telah dipublikasikan di di Communications Medicine.

Sebelum pandemi COVID-19 dimulai, Gehrke dan Stankovic mulai bekerja sama dalam sebuah projek untuk mengembangkan model seluler guna mempelajari infeksi pada telinga bagian dalam manusia. Virus seperti cytomegalovirus, virus gondongan, dan virus hepatitis semuanya dapat menyebabkan ketulian, tetapi bagaimana tepatnya mereka melakukannya tidak dipahami dengan baik.

Pada awal 2020, setelah virus SARS-CoV-2 muncul, para peneliti mengubah rencana mereka. Di Massachusetts Eye and Ear, Stankovic mulai menemui pasien yang mengalami gangguan pendengaran, tinnitus, dan pusing, yang dinyatakan positif COVID-19. 

“Saat itu sangat tidak jelas apakah ini terkait secara kausal (sebab akibat) atau kebetulan, karena gangguan pendengaran dan tinnitus sangat umum terjadi,” kenangnya.

Dia dan Gehrke memutuskan untuk menggunakan sistem model yang sedang mereka kerjakan untuk mempelajari infeksi SARS-CoV-2. Mereka menciptakan model seluler dengan mengambil sel kulit manusia dan mengubahnya menjadi sel induk berpotensi majemuk yang diinduksi. 

Kemudian, tim peneliti mampu merangsang sel-sel tersebut untuk berdiferensiasi menjadi beberapa jenis sel yang ditemukan di telinga bagian dalam: Sel rambut, sel pendukung, serabut saraf, dan sel Schwann, yang menyekat neuron.

Sel-sel ini dapat ditumbuhkan dalam lapisan datar dua dimensi atau disusun menjadi organoid tiga dimensi. Selain itu, para peneliti dapat memperoleh sampel jaringan telinga bagian dalam yang sulit diperoleh dari pasien yang menjalani operasi untuk kelainan yang menyebabkan serangan vertigo parah atau tumor yang menyebabkan gangguan pendengaran dan pusing.

Dalam sampel telinga bagian dalam manusia dan model seluler yang diturunkan dari sel punca, para peneliti menemukan bahwa jenis sel tertentu, yakni sel rambut dan sel Schwann, mengekspresikan protein yang dibutuhkan virus SARS-CoV-2 untuk memasuki sel. Protein ini termasuk reseptor ACE2, yang ditemukan pada permukaan sel, dan dua enzim yang disebut furin dan transmembran protease serin 2, yang membantu virus untuk menyatu dengan sel inang.

Para peneliti kemudian menunjukkan bahwa virus benar-benar dapat menginfeksi telinga bagian dalam, khususnya sel-sel rambut dan, pada tingkat yang lebih rendah, sel Schwann. Mereka menemukan bahwa jenis sel lain dalam model mereka tidak rentan terhadap infeksi SARS-CoV-2.

Sel-sel rambut manusia yang dipelajari para peneliti adalah sel-sel rambut vestibular, yang terlibat dalam merasakan gerakan kepala dan menjaga keseimbangan. Sel rambut koklea, yang terlibat dalam pendengaran, jauh lebih sulit diperoleh atau dihasilkan dalam model seluler. 

Namun, para peneliti menunjukkan bahwa sel rambut koklea dari tikus juga memiliki protein yang memungkinkan masuknya SARS-CoV-2. (BS)