Berandasehat.id – Ketika dunia memasuki tahun ketiga ketidakpastian terkait pandemi (WHO menyatakan pandemi Covid-19 yang berawal di Cina pada Desember 2019), satu hal tampaknya pasti: Virus SARS-CoV-2 penyebab Covid-19 bermutasi dan membuat kita tetap waspada.

Penelitian baru dari lab Gary Whittaker, profesor virologi di Departemen Mikrobiologi dan Imunologi di Cornell University College of Veterinary Medicine, menguraikan informasi penting tentang ‘saudara kandung’ Omicron yang lebih tua, yakni varian Alpha, yang muncul pada akhir 2020. 

Ternyata mutasi yang melahirkan Alpha di tempat pertama sangat mirip dengan yang menciptakan Omicron, tetapi dengan hasil yang sangat berbeda untuk tingkat keparahannya.

Ilustrasi varian corona (dok. istimewa)

Whittaker adalah penulis korespondensi dari “Evaluasi Fungsional Mutasi P681H pada Aktivasi Proteolitik Varian SARS-CoV-2 B.1.1.7 (Alpha) Spike” yang diterbitkan 10 Desember 2021 di iScience. Kontributor lain termasuk Susan Daniel, profesor kimia dan biologi kimia di College of Arts and Sciences; Diego Diel, profesor kedokteran populasi dan ilmu diagnostik (CVM); dan peneliti pascadoktoral Javier Jaimes.

Para ilmuwan melihat mutasi besar di wilayah kunci protein lonjakan (protein spike) Alpha yang disebut situs pembelahan furin. Situs ini dianggap sebagai tempat asal sebagian besar ‘kejahatan’ virus. “Namun, itu ternyata relatif tidak penting,” kata Whittaker. 

Sementara Alpha memiliki mutasi penting di situs pembelahan furin, faktanya hal itu hanya memiliki sedikit efek pada kemampuan Alpha untuk menginfeksi sel dan menyebabkan penyakit.

Namun, riset menunjukkan Alpha dan Omicron berbagi mutasi pembelahan furin yang sama, dan pada latar belakang genetik yang berbeda ini mungkin menjelaskan mengapa Omicron menyebar seperti kobaran api tetapi tampaknya menyebabkan penyakit yang tidak terlalu parah. 

“Omicron memiliki banyak fitur yang sama dengan Alpha,” kata Whittaker. “Jadi apa yang kami pelajari tentang Alpha dapat membantu memahami Omicron dan kemungkinan varian di masa depan.”

Alpha mungkin tidak begitu familiar di AS seperti di tempat lain, kata Whittaker, karena waktu debutnya di panggung dunia. “Alpha tidak menarik perhatian orang-orang di sini di Amerika karena itu tidak menyebabkan pukulan keras pada kami pada saat itu,” katanya. 

“Di Inggris, Alpha menghantam seperti palu godam. Itu tiba tepat sebelum Natal (2020), pada dasarnya membatalkan liburan, dan itu menjadi masalah besar secara politis Ketika tiba di AS, sekitar Februari (2021), dan dengan demikian jauh lebih tidak berdampak,” beber Whittaker.

Meskipun Alpha melayang di bawah radar di AS, kemunculannya penting dari perspektif ilmiah. Itu adalah mutasi besar pertama dari virus SARS-CoV-2, yang terjadi di situs pembelahan furin. 

Namun, perubahan dalam Alpha ini tidak membuat banyak perbedaan dalam dampak varian sebagai penyakit: Hingga kemunculan Delta, yang menampilkan mutasi berbeda di situs yang sama, yang melakukan ‘pekerjaan dengan benar’ dan mengubah virus menjadi senjata yang lebih mematikan.

Sementara AS tentu merasakan keseriusan virulensi (kemampuan menyebabkan penyakit) dari varian Delta, gelombang Omicron saat ini telah menghadirkan sesuatu yang sedikit berbeda. Bukti yang muncul sekarang menunjukkan bahwa meskipun varian terbaru ini sangat menular, namun dipandang lebih tidak berbahaya.

“Omicron kembali ke titik awal,” kata Whittaker. “Ia kembali ke perubahan genetik yang sama di situs pembelahan furin yang dimiliki Alpha. Ia pada dasarnya mengambil langkah mundur yang besar dalam lintasan evolusinya sebagai agen penyakit.”

Whittaker menambahkan, hal ini paling jelas terlihat dalam kemampuan varian untuk menyebabkan fusi sel ke sel, yakni satu tanda yang digunakan untuk menentukan kapasitas virus untuk menyebabkan virulensi pada inangnya. 

“Alpha akan menyebabkan sel menyatu,” kata Whittaker. “Delta akan menyatukan sel lebih banyak lagi, tapi kemudian Omicron muncul, dan sel inangnya tidak menyatu sama sekali. Itu telah benar-benar (langkah) mundur.”

Jika situs pembelahan furin Alpha dan Omicron pada dasarnya sama, lalu mengapa varian Alpha lebih mematikan daripada Omicron? Jawabannya pasti terletak pada bagian lain dari susunan genetik varian ini, yang ingin diungkapkan Whittaker.

Sementara itu, kata dia, masyarakat juga bisa berperan. “Virus ini akan melakukan tugasnya sendiri. Tetapi sebagai masyarakat, kita memiliki kekuatan untuk mengarahkannya ke satu arah atau lainnya dengan menggunakan kebijakan kesehatan masyarakat yang cerdas,” tandas Whittaker seperti dilaporkan MedicalXpress. (BS)